Le saviez-vous

Pourquoi l'automne ne commence pas toujours
le 21 septembre ?

Contrairement à un idée reçue, les saisons ne débutent pas toutes le 21 du mois. Pour l’automne, c’est même plutôt une chose rare.

Vous êtes-vous demandé pourquoi l’automne commence cette année le 22 septembre ? L’idée selon laquelle les équinoxes de printemps et  d’automne tombent chaque année les 21 mars et le 21 septembre est une  simplification que font mentir les paramètres astronomiques qui marquent la révolution de notre planète autour du soleil.

Chaque année, le début de l’automne commence au moment exact de l’équinoxe d’automne , quand la  ligne qui marque la limite entre le jour et la nuit de la surface de la planète passe par les deux pôles. La durée du jour y est donc égale à la durée de la nuit, partout sur Terre. Et en conséquence, lors de l’équinoxe, le soleil se lève exactement à l’est et se couche exactement à l’ouest.

Orbite non circulaire.
Mais pourquoi cet équinoxe ne tombe t-il pas le même jour chaque année ? Premier paramètre, l’année peut durer 365 jours, ou 366 quand elle est bissextile. Cette variation entraîne donc un décalage dans les dates des saisons.

Le deuxième paramètre, c’est que la terre ne décrit pas une orbite  parfaitement circulaire autour de son étoile.Si c’était le cas, les saisons seraient de duréeàégales, et leur début pourrait se caler plus régulièrement sur le calendrier grégorien . Mais voilà , l’orbite terrestre est un tout petit peu excentrique : ce n’est pas un cercle, mais une ellipse très légèrement allongée , avec une distance Terre-Soleil qui varie enter 147 et 152 millions de Kilomètres.

Or les lois de la mécanique orbitale font que la planète tourne plus vite autour du Soleil, quand elle est plus près. Un effet qui entraîne un décalage dans les durées des saisons et donc leur date de début.
Par exemple pour l’année (2016/2017) le printemps et l’été ont durée un peu plus de 92 et 93 jours, alors que l’automne et l’hiver ne durent que 89 jours.

Et la prochaine fois que l’équinoxe d’automne aura lieu un 21 septembre en 2092.

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